その後、真珠の養殖が評価、産業化していく中、生産量を求め無核の養殖が主となり中東や欧米などで評価を受けている現 在の琵琶パールのイメージが出来上がっていくのです。しかし、1980年代から琵琶湖の水質汚濁などの問題による生 育環境の悪化により、母貝のイケチョウ貝が激減してしまい、現在は養殖場もほんの数件となってしまいました。 しかし、現在は滋賀県の支援もあり、琵琶パールの養殖を復活させようと滋賀県真珠養殖漁業協同組合が真剣に取り組ん でいます。
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「淡海の海 沈く白玉 知らずして 恋ひせしよりは 今こそまされ 」(万葉集 巻十一 2445)
琵琶パールの歴史は古くは、平安の時代に万葉集で詠われています。 柿本人麻呂が女性の持つ美しさ、優しさ、繊細さを白玉に例え賞賛した歌が現在に残っているように、琵琶湖には古くから 天然真珠が採れていて、万葉の時代から「近江の湖に眠る得も言われぬ美しいもの」として、知られるようになりました。
時は流れ、琵琶湖で最初に養殖が試みられたのが明治の末年で、幾多の失敗を重ねながら昭和十年(1935年)に企業 化に成功しました。そして、昭和十二年(1937年)にはフランスへ"ピンク・ローズ・パール"の商品名で輸出されたのです。 そして、琵琶パールは海外への輸出がメインとなり、国内よりも国外でそのブランドを轟かせるようになります。
琵琶パールは最盛期の1971年に6241キロ(農水省調べ)を生産していたが、80年代の琵琶湖の水質 汚濁などから生産は激減して、一時期は絶滅の危機もありました。現在、ほんの数件の養殖場が中心と なり、滋賀県真珠養殖漁業協同組合が母貝のイケチョウ貝の養殖から乗り出しています。 そして、最高品質、高級希少性の逸品を造り上げるために、品質管理を徹底して行っています。 真珠一つ一つの商品に対して滋賀県知事の名前の入った原産地証明を発行しています。
琵琶パールの生産は、母貝の育成から取り組まなければならず、母貝の育成が3年、そして、その母貝に核入れをして沖出しをしてから3年という通常の3倍の時間 がかかります。その時間により独特の色と光沢が作り出されます。 現在琵琶パールは、年間に僅か20Kgしか生産されていません。実際の大玉真珠の商品となるのはそのうちの半分の約10kg程度にしか過ぎません。 そして、商品として世の中に出るのは年間5000玉程度なのです。貴重な琵琶パールは生産者から販売者、そしてその周りの人々の努力の結晶です。
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「琵琶パールの特長は独特の色になります。その色は、ムラサキ系、ピンク系、ホワイト系、オレンジ系、ゴールド系など様々な色があります。その様々な色を作り出すのが、「マキ」と呼ばれる真珠 層になります。0.4ミクロンという人の目には見えない結晶とたんぱく質の層が幾層にも折り重なり真珠に なります。実は、私たちが見ている真珠の色は真珠層から跳ね返った反射光なのです。 一般的な真珠が1年で商品として世の中に出る中で、琵琶パールは3年という長い年月をかけて真珠とし て世に出ます。その長い年月に幾重にも折り重なった真珠層の厚みにより、複雑な光の反射を作り出し、 他の真珠にはない独特の美しい色を作り出すのです。
世に同じものが一つとないといわれる琵琶パールですが、そのオリジナルの色、照りを作り出すのが、長い時間をかけて作られる、イケチョウ貝の持っている色素と「マキ」と呼ばれる真珠層になります。 通常は「核入れ」を行い、沖出しをしてから約1年で真珠となるものが多い中、琵琶パールは、その3倍となる3年以上もの時間をかけたものだけが真珠として世に出 ます。その3年もの歳月が作り出す真珠層が光を反射して、内側から様々な色を生み出し、その色は白だけではなく、紫、ピンク、オレンジ、ゴールドなど様 々な色となります。琵琶湖の力、貝の力だけで作られる色と照りは、自然の力に対して3年間という期間、祈るしかないのです。そんな自然の恵みの結晶が琵琶パー ルです。
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琵琶パールの生産は、琵琶湖での母貝であるイケチョウ貝の成育から始まります。 滋賀県庁水産課の協力のもと、滋賀県真珠養殖漁業協同組合が肉眼で見ることができない大きさの稚貝から真珠養殖 のための「核」入れができる大きさまで約3年もの歳月をかけて生育しています。そして、その母貝に核入れ施術後に琵琶湖へ沖出しを行います。その後3年間をかけて琵琶パールは作られます。3年の間、細心の注意を計りながら真珠の 成長を見守ります。あとは、琵琶湖と貝の力を信じ、祈るだけです。
3年経ったイケチョウ貝から真珠を取り出します。真珠とは自然が作り出すモノですから、色、カタチは全て違います。 特に琵琶パールでは様々な色合いの玉が出来上がります。 その自然の色を大切にするために「洗浄」と「磨き」だけしか行いません。琵琶パールは、自然の美しさを活かすために できるだけ手を加えない状態で皆様のお手元にお届けします。
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